Vanaf het moment dat jonge kunstenaar Kurt Barnert studente Ellie ontmoet is hij dolverliefd op haar. Helaas is Oost-Duitsland onder een communistisch regime niet de meest ideale plaats om de ambities van Kurt mogelijk te maken. Bovendien is er ook nog de autoritaire vader van Ellie die het kunstenaarschap van Kurt maar niks vindt. De keuze om te vluchten naar West-Duitsland in de hoop daar een beter leven op te bouwen, is dan ook niet meer dan logisch. Helaas brengt de trip naar het Westen niet het geluk waar ze beiden op hoopten. Zo krijgt Kurt steeds meer te maken met gruwelijke herinneringen uit zijn kindertijd tijdens de Tweede Wereldoorlog waarbij de vader van Ellie, Professor Koch, een belangrijk rol speelt.

De film speelt zich af tussen 1937 en 1966 en is geïnspireerd op het leven van de kunstschilder Gerhard Richter. ‘Werk ohne Autor’ is een buitengewone spannende thriller. Ondanks de lange duurtijd van de film word je als kijker meegezogen in het levensverhaal van Kurt, waarbij de recente geschiedenis van Duitsland een essentiële rol krijgt. Vragen over schuld en boete komen regelmatig naar boven in het leven van de verschillende personages. Ditmaal staat het militaire aspect van de Tweede Oorlog niet centraal, maar het leven in een samenleving waar de gevolgen van de nazi-dictatuur vele slachtoffers maakte.

Net als in zijn debuutfilm ‘Das Leben der Anderen’ verstaat de regisseur de kunst om de personages daadwerkelijk tot leven te brengen in een kader van belangrijke historische gebeurtenissen. ‘Werk ohne Autor’ is niet zomaar een film over een getormenteerde kunstenaar, maar tevens een ode aan de kunst op zich als een helende factor voor de tragische geschiedenis van een land. In dit indrukwekkende epos is de cast ook bijzonder goed gekozen met hoofdrollen voor Tom Schilling als kunstenaar, Sebastian Koch als professor Koch en de jonge actrice Paula Beer als de grote liefde van Kurt.